Achtergrond

Geschreven door Kristian van Tuil

Met behoud van legacy toch innoveren met mobility

Mobiele applicaties voor interne en externe partijen ontwikkelen kan ook gewoon met bestaande, 'verouderde' IT.

Het is een misvatting te denken dat nieuwe applicaties die zijn voorbereid op werking in de cloud en een mobiele front-end kennen vervangen moeten worden. Langzaam bewegende IT moet je niet geforceerd sneller willen laten lopen, zegt CTO Johan de Haan van Mendix.

De Haan vertelt in gesprek met CIO Outlook dat het van oorsprong Rotterdamse applicatieplatform Mendix het IT-landschap van bedrijven vergelijkt met vervoersmiddelen als treinen, bussen, auto's en scooters. "Onze filosofie is dat je de bussen en treinen lekker moet laten rijden; deze moeten immers stabiel zijn en vormen samen de levensader van je bedrijf. Innoveer wel met de rest; de zaken waarmee je van je concurrent kunt onderscheiden."

"Treinen rijden op rails die zelden worden verlegd", licht De Haan zijn metafoor toe. "Het treinmodel verandert in de zoveel tijd, maar dat is het dan ook wel. Dit kun je beschouwen als de core-systemen als SAP. Daar moet je niet aan willen tornen, aangezien ze betrouwbaar zijn en doen wat ze moeten doen. Wel hebben ze veel onderhoud nodig en er verder op bouwen met kleine moderne applicaties is zinloos, dat zou hetzelfde zijn als met een pompkar op een HSL-traject gaan zitten."

"De bussen zijn iets flexibeler, maar wijzigen maximaal één keer per jaar. Ook dit zijn core-systemen die iets vaker veranderen, maar die net zo goed niet supergeschikt zijn voor innovatie. Om overal te komen en alles te kunnen, is innovatie met de auto's en scooters het slimst. Dat vraagt om andere technologiekeuzes", zegt De Haan.

"Waar bedrijven meestal kiezen voor maatwerkdevelopment, zie je dat dit begint als een auto of een scooter maar dat het snel binnen enkele releases een inflexibele bus wordt." Een oplossing is volgens de CTO gebruik van een applicatieplatform dat aansluit op de eisen van de moderne business. En die vereist dat je als IT snel moet kunnen ontwikkelen en dat de applicatie door de hele levencyclus flexibel en aanpasbaar blijft.

Applicatieontwikkelingstempo ligt te laag

Bedrijven willen wel innoveren met nieuwe applicaties, maar het lukt ze niet. 82 procent van organisaties in Noord-Amerika en Europa kampt met achterstand op applicatieontwikkelprojecten. Zij hebben moeite applicaties tijdig op te leveren, binnen het budget te blijven, te voldoen aan business requirements en het genereren van aantoonbare bedrijfswaarde.

Als één van de weinige leveranciers levert Mendix een platform waarbij naast IT ook de business betrokken wordt in applicatieontwikkeling. "Wat wij echt anders doen dan de rest is dat wij gemixte teams van business en IT samen software laten bouwen. Dat kunnen we doen omdat we visuele modellen gebruiken die de software definieren. Wat je met ons platform doet is dan ook niet programmeren maar moduleren. Projecten die af zijn kun je binnen enkele tellen in de cloud neerzetten, waarna je over een werkende applicatie beschikt."

"Kernwoorden in technische zin zijn abstractie en automatisering. Deze begrippen zijn toegepast op ieder onderdeel in de levenscyclus van een applicatie. Doordat wordt afgestapt van de technische details, kunnen medewerkers veel productiever zijn met ons platform in vergelijking met traditionele ontwikkelmethoden. Deze vorm van werken stelt je in staat in kleinere teams te werken en sneller een product op te leveren", zegt De Haan.

Een aansprekende omgeving voor de business

Als kracht van het cloud native platform noemt de CTO een sociale developmentomgeving die doet denken aan Facebook en bekende projectmanagement tools. In Mendix zie je de activiteiten van anderen en kun je op ontwikkelingen commentaar geven. "Op die manier trekken we ook de businessowner het platform in", zegt hij.

Mendix integreert via standaard connectoren en API's met bestaande systemen, zodat je op basis van die verouderde systemen nieuwe (mobiele) software kunt bouwen. Hoewel dat gebeurt op een visuele manier, blijft met code ontwikkelen gewoon mogelijk. "Je komt nooit vast te zitten", belooft De Haan.

Maar werkt het ook voor de wat exotischer legacy waarvoor geen ingangen bestaan? "Lastige legacy laat zich niet integreren en valt terug op flat file-uitwisseling. Denk hierbij aan CSV en XML bestanden. Maar ook deze methode zou je niet moeten remmen, ook al kan het lastig worden omdat je moet gaan synchroniseren en misschien tegen conflicten aanloopt. Het heeft niet de voorkeur, maar het is wel een manier die we aankunnen", stelt de CTO.

De uiteindelijke outputs van het platform zijn altijd modellen die worden geïnterpreteerd tot werkende software. Onderliggend is Mendix gebaseerd op Java. De Haan: "Mobile doen we op een hybride manier waarbij de backend dezelfde is, de interface per platform aangepast wordt en de app verspreid kan worden via de appstores. Het is een native-wrapper die webinterfaces biedt op basis van JavaScript. Dit heeft als voordeel dat er niet op het approval-proces van Apple afgewacht hoeft te worden en gewoon live veranderingen in apps doorgevoerd kunnen worden."

Volgens De Haan is er binnen geen enkele organisatie sprake van een greenfield-omgeving zonder legacy. "Met name enterprises hebben nog steeds decennia oude software draaien." En dat is niet erg, want die software is verantwoordelijk voor de belangrijkste processen. Bovendien moet je daarmee niet willen innoveren. "We hebben niet de arrogantie met ons platform bijvoorbeeld de hele boekhouding te vernieuwen en om te gooien. Innoveren met boekhouding leidt immers al snel tot strafbare zaken, dus daar een nieuw systeem voor bedenken is vrij zinloos."

"Ik heb het bij applicaties die je het eerst met Mendix gaat ontwikkelen over 'systems of experimentation' en die je met de scooters uit mijn metafoor kunt vergelijken. Met deze applicaties proberen bedrijven ideeën geheel nieuwe businessconcepten uit, maar dan moet de applicatie wel in een paar weken gebouwd en uitgerold kunnen worden."

Voorbeeld van nieuw + oud

In Nederland is de portal 'Mijn NLE'  van de Nederlandse Energiemaatschappij in Mendix gebouwd. Als reactie op het succes van Nest hebben zij de Anna uitgebracht, een qua functionaliteit vergelijkbaar product. Dit is een nieuw product dat prima samenwerkt met oudere systemen. "Anna konden ze binnen mum van tijd lanceren doordat ze met Mendix binnen enkele weken alle benodigde applicaties konden bouwen, inclusief alle bijbehorende workflows, denk aan de aanvraag van het product tot het inplannen van een reparatiemonteur. Zoiets had je in hetzelfde tempo in SAP nooit gelukt."

"Wat wij aanmoedigen, is dat de CIO de hero van de business wordt. Hij kan met een applicatieplatform samen met de business voor de business gewenste applicaties ontwikkelen. Dan blijft hij in controle, want het platform biedt voor hem allerlei handvatten, zoals het zien welke projecten er draaien en sandboxes om met software te experimenteren", zegt De Haan.

IT blijft nodig

IT wordt daarbij niet buitenspel gezet. "De business zal ook met Mendix IT nodig blijven hebben om data uit de back-end systemen te verkrijgen. IT kan sommige data beschikbaar stellen als appservice en deze in andere apps hergebruiken. Per gebruiker kan bepaald worden wie wat met die data kan."

En op termijn zal toch ook de legacy eraan moeten geloven, want deze blijft niet eeuwig houdbaar. "Natuurlijk hangen wij ook de filosofie aan dat we met onze software legacy systemen langzaam willen vervangen. Je ziet dat in de praktijk ook opschuiven." Eenmaal met een modern applicatieplatform bezig, zien organisaties vanzelf kansen om legacy te vervangen.

"Bedrijven zijn bang voor downtime en niet-operationele perioden door vervanging van legacy, maar ze zouden eigenlijk veel banger moeten zijn voor de gevolgen van het niet doen van deze rationalisatie. Ik weet een voorbeeld van een bedrijf waar IT tegen de business zei dat zij de komende drie jaar niet mochten innoveren omdat ze de SAP-instanties gingen rationaliseren. Als IT drie jaar de deur dicht doet, gaat de business zelf aan de slag met alternatieven. Ze moeten wel. Op deze manier ontstaat shadow IT."

Business kan IT niet langer volgen in plaats van andersom

Het logische gevolg is bimodal IT/fast lane IT. De Haan hierover: "Dit is iets wat je als CIO wel moet omarmen omdat je niet anders kunt. Het is onmogelijk je treinen en business in je IT op dezelfde manier te behandelen als je auto's en scooters. Dat kan gewoon niet, dus je moet je organisatiefilosofie daarop ook agile inrichten. Je werkt vaker met functionele teams en DevOps en dat is niet voor niets. Als je dit goed doet, dan draai je het voornaamste IT-probleem om en creëer je de situatie dat de business IT niet meer bij kan houden. Dan krijg je bijvoorbeeld dat IT elke week een nieuwe versie van software uitbrengt en de business zegt: 'Wij moeten kunnen wennen aan de software, houd daar eens mee op!' Als ik aan partners vraag wat het grootste probleem is waar ze mee kampen, hoor ik dat de business te weinig tijd heeft."